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A mayor altitud, menor incidencia de cáncer de pulmón

Un estudio apunta que el oxígeno atmosférico desempeña un papel clave en el desarrollo de carcinogénesis pulmonar.

Investigadores de las universidades estadounidenses de Pennsylvania y California aseguran que los niveles de oxígeno están relacionados con el desarrollo del cáncer de pulmón, tras observar una menor incidencia de tumores pulmonares en lugares de más altitud. Aunque cerca del 90% de los casos de cáncer de pulmón están vinculados al consumo de tabaco, este estudio, que publica la revista PeerJ sugiere que el oxígeno atmosférico también puede desempeñar un papel clave en la carcinogénesis pulmonar.

El oxígeno es altamente reactivo e incluso cuando es consumido de forma rápida y cuidadosa por las células da lugar a especies reactivas de oxígeno (ROS) que pueden causar daño celular y mutaciones. Mientras que el oxígeno compone el 21% de la atmósfera general, la presión más baja a mayores elevaciones conlleva una menor cantidad de oxígeno inhalado.

Esto da lugar a diferencias de hasta el 34,9% en los niveles registrados en Imperial County, en California, que está a 11 metros por debajo del nivel del mar, o en San Juan County, en Colorado, que está a 3.473 metros de altura. Para investigar si el oxígeno inhalado puede ser un carcinógeno humano, los investigadores compararon las tasas de incidencia de cáncer en ambos condados y vieron que, a medida que aumentaba la altitud, la incidencia del tumor pulmonar es menor.

Concretamente, constataron un descenso en la incidencia de 7,23 casos por cada 100.000 habitantes por cada 1.000 metros (3.281 pies) de altitud, lo que equivale a un 13% de la incidencia media del cáncer de pulmón, que está en 56,8 casos por cada 100.000 habitantes.

No obstante, argumentan los expertos, la relación no prueba que el oxígeno provoque cáncer de pulmón, ya que el estudio evaluó a grupos de personas y no a individuos, por lo que se deben medir otras muchas variables que también pueden estar relacionadas con la altura.

Lo que sí evaluaron los investigadores fueron parámetros como la prevalencia del tabaquismo y los niveles educativos, y en todos los casos la relación fue consistente. En cambio, al analizar la incidencia de los tumores de mama, colorrectal y de próstata, la asociación era débil o inexistente, por lo que el riesgo podría estar relacionado con la inhalación del oxígeno.

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